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王则柯的博客

中山大学岭南学院经济学系教授

 
 
 

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英雄莫问出处——怪诞经济学家的行为艺术(五)  

2010-03-21 18:42:51|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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在新生代经济学家中,有一位实验经济学家,叫做约翰·李斯特(John List),他出生于威斯康星州一个卡车司机家庭,“偶然”成了经济学家。本科在威斯康星大学史蒂文分校的时候,因为一起打高尔夫球的是一群经济学教授,所以他也选了经济学专业。他是在怀俄明大学拿的博士学位,论文做得很好。毕业的时候,李斯特寄出了150份工作申请书,多半石沉大海,最后在奥兰多的中佛罗里达大学这样一所三流大学拿到一份“蓝领经济学者”的职位。大家知道,美国稍许好一点的经济学系,都是几大名校毕业的经济学博士的一统天下,怀俄明大学的博士,在他们当中难有出头之日,哪怕学位论文做得很好。在中佛罗里达大学那样的学校,李斯特博士的授课工作量非常大,同时还担任男子和女子滑水队教练。在那里,他仍然一篇接一篇地写论文,同时做许多经济学实验;他执教的滑水运动员,甚至还成功晋级全国滑水锦标赛。

正所谓天生我才必有用,李斯特的实验经济学天赋,引起了“实验经济学之父”弗农·史密斯(Veron Smith)的注意,史密斯请他到亚利桑那大学史密斯实验室工作。

在李斯特读大学的时候,经济学家还是热衷于理论模型,热衷于自圆其说。早就有这种绝妙的讽刺语:“不错,实践中可行,但在理论上也能站得住脚吗?”李斯特的特长,则是做别人看来“古怪”的现场实验,就是他很注意把实验设计得参与者本人并不知道自己已经成为实验对象,因为他发现别人之前做的一些实验室实验的结果,在现实世界中不一定总能站得住脚。他做的最有趣的实验,是在弗吉尼亚棒球明星卡收藏展上进行的,参与收藏明星卡的人,并不知道自己是李斯特实验的角色。无疑,这种“原生态”实验的结果,现实说服力更强。基于他独特的视角和匠心独运的实验,李斯特很快在经济学界赢得地位。不久以后,李斯特受聘于马里兰大学,并且担任美国总统经济顾问委员会委员的高级研究员。

有兴趣详细了解李斯特在弗吉尼亚棒球明星卡收藏展上“悄悄”进行的经济学实验的读者,请看《超级怪诞经济学》的具体描述,说实在我们在这里也容不下那么大的篇幅。我在十多年前就写过,“学者故事和学问故事对读者的启迪,常常不在学术和学问本身之下。”所以在这个书评里面,我们宁愿多讲故事。2005年,主要归功于他独树一帜的并且更具现实说服力的现场实验,李斯特获得芝加哥大学的终身教职,在这个世界上最知名的经济学研究重镇站住了脚。通常来说,一个教授总是首先到一所知名度比较低的大学获得终身教职,这所大学也不会有授予他博士学位的大学的名气大。这几乎是美国学术界的一条“雷打不动”的法则。现在,李斯特的“逆流而上”,提供了罕见的反例。

 

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