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王则柯的博客

中山大学岭南学院经济学系教授

 
 
 

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袋鼠屁的研究——怪诞经济学家的行为艺术(六)  

2010-03-22 09:05:37|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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前些年我们说和平与发展是当代的主题,现在似乎可以说,关注和遏制气候变暖,已经成为世界的主题。可是只在不到半个世纪以前,人们还在担心地球变冷。数据表明,从1945年到1968年,北半球的平均地面温度下降了0.28摄氏度,积雪量一直在增加。在英国,气候变冷已导致种植季节缩短了两个星期。《新闻周刊》在当时警告说,“由此引发的饥荒将是灾难性的。”一些科学家甚至提出了极端的升温方案,比如“在北极冰帽上覆盖黑煤灰,让它融化”。想不到短短几十年,人们就从惧冷变成怕热,这真是应了那句话:“不是我不明白,这世界变化快。”

面对气候变暖的危机,人们的确应当自责,少开车啦,开小排量的车啦,等等。可是没有多少人知道,全球反刍动物打嗝排放的温室气体,比所有交通活动产生的温室气体要多出一半。这里说的是以牛、羊为代表的反刍动物,这些动物呼出的气、放出的屁和排泄的粪便,都含有甲烷,以常见的浓度标准衡量,其浓度要比汽车以及人类排放的二氧化碳,高25倍。于是有人提出,减少温室气体排放的最佳方案,就是改变饮食习惯,不吃红肉及奶制品,转向鸡肉、鱼肉、鸡蛋或以蔬菜为主的饮食。大家知道,美国人把牛羊肉叫做红肉,奶类也主要来源于牛羊。

有趣的是,生物学家发现,袋鼠放的屁里面却没有甲烷。所以有人建议,发起一个说服美国人吃“袋鼠肉汉堡包”的活动。在“袋鼠之国”澳大利亚,一群科学家正在设法将袋鼠胃中的消化细菌,移植到牛胃中,看看能否把牛羊改造得不会排放那么多温室气体。

袋鼠的屁里面没有甲烷的这个生物学特征,只能说是出自上帝的安排了。难得的是执着的生物学家居然把这个事实发现了。这使我不由得想起“文革”期间那部著名的“教育革命”大片《决裂》里面的那个煽动性情节:老师在大学课堂上讲授毫无用处的“马尾巴的功能”。我想,如果他们有先见之明,把那部大片的那个情节改为教授在大学课堂上讲授“袋鼠屁的化学成分”,料想它可以鼓动起来的对于大学教育的揶揄,可能更有杀伤力。真正的学者遇上这种杀伤力,可不就是“秀才遇到了兵”?

美国普林斯顿高等研究院首任院长弗列克斯纳,退休以后在美国著名的哈泼斯杂志(Harper’s Magazine)发表了一篇文章,题为《无用知识的有用性》。这篇文章对于当时实用主义弥漫的学界,真是振聋发聩。他以历史上许多例子说明,纯粹出于好奇心的研究,可能一时看起来无用,最终却常常使人类受益。其中一个例子,就是非欧几何。非欧几何完全是出于公理化逻辑兴趣而出现的学科,但是如果没有非欧几何,也就没有后来改变人类对宇宙的认识的相对论。他强烈呼吁努力创造条件,给智力活动以完全的自由。他认为,顶尖学者的智慧,只有在完全没有外界压力的条件下,才能够充分发放光芒。这里所说的压力,包括生活压力和课题压力。弗列克斯纳认为,好奇心使然,是前沿思考的显著特征。越是出于他们自身兴趣的研究,越能体现人类智慧的价值。伽利略、培根、牛顿,都是这样的大师。袋鼠屁的研究,未必可以与牛顿和爱因斯坦的发现相提并论,但都是出于纯粹的好奇心的范例。

两位作者对于全球气候变暖的主流意见,持保留态度。他们甚至认为,对气候变化的恐惧,与宗教信仰十分相似,因为人类活动所排放的二氧化碳量,仅占全球总排放量的五十分之一,其余五十分之四十九,都源于自然现象,例如植物腐烂等等。减少碳排放将带来的益处,会不会比为此投入的成本更大,也就成为疑问。

 

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